For litt over åtte år siden slo Katherine ‘Tatu Baby’ Flores inn på TV -skjermene våre som en deltaker og eventuell finalist på “Ink Master.” På den måten hjalp hun med å åpne dører for tusenvis av kvinner som tok karriere innen tatovering. “Da jeg begynte å tatovere, sa så mange til meg nei,” sa Flores, “at jeg ikke kunne gjøre det fordi jeg er en jente og er latinamerikansk. Da jeg begynte å tatovere, var det klienter som ikke engang ville snakke med meg om hva de ønsket å få tatoveret fordi de ikke følte at jeg ville gjøre en god jobb. Alle de neiene og dørene lukket i ansiktet mitt fikk meg til å vokse. Og alle artistene nå som bare gjør tingene sine, jeg sier godt for dem fordi de ikke lot noen si dem nei heller. ”

Flores lærte tidlig i karrieren at hun måtte jobbe dobbelt så hardt for å klare det, men det hindret henne ikke i å gå etter drømmen. Etter å ha gjort sin første tatovering som 14 -åring og tatt det som en hobby, bestemte hun seg for at hun skulle bli den beste tatovereren hun kunne være – på noen måte som er nødvendig. “Da jeg først begynte å tatovere, var det mer som en hemmelig klubb,” forklarer Flores. “Det var så mye vanskeligere å få læreplass og tatoveringslisens. Jeg dro til et par steder for å prøve å finne en læreplass, men jeg kunne ikke få en, så jeg fortsatte å øve på vennene mine til jeg ble bedre og skapte meg et navn. ”

Selv om Flores opprinnelig meldte seg inn på college for å forfølge datamaskinanimasjon, kom hun til slutt tilbake til tatovering. Hun ble raskt forelsket i utfordringene som ble en tatovering i verdensklasse. De neste årene brukte hun timene på å bli en fremtredende i Miami -scenen, og bygde sitt personlige merke fra grunnen. “Siden jeg ikke hadde en læreplass eller noen som lærte meg, visste jeg bare at jeg måtte jobbe dobbelt så hardt hvis jeg ville vokse og bli bedre,” sier Flores. “Fordi jeg ikke hadde en mentor, tenkte jeg at hvis jeg jobbet hardt og øvet, ville det komme til meg.”

Kampene hennes betalte seg da “Ink Master” banket på døren hennes. På den tiden hadde showet bare vært på lufta i en sesong, og ingen visste potensialet det hadde for å endre tatoveringsindustrien. “Showet var definitivt en stor voksende opplevelse for meg,” husker Flores. “Da jeg gikk på” Ink Master “, var ideen min om en stor artist en som spesialiserer seg på en stil, men showet handler om å være flott totalt sett. Da jeg kom dit, åpnet det meg for mange andre tatoveringsformer, og det var fortsatt så mye jeg trengte å lære. ”

Alle som har sett “Ink Master” i mer enn en episode, vet at det kan bli en tøff opplevelse for konkurrentene, ettersom de blir satt inn i et ukjent miljø og arbeidet deres blir revet fra hverandre av verdenskjente artister foran et internasjonalt publikum. Imidlertid suget Flores opp kritikken som en svamp og fikk mest mulig ut av opplevelsen hennes på showet.

Bilder av Ronald Wayne

Bilder av Ronald Wayne

“Jeg tror at fordi jeg er selvlært, har en stor ting i karrieren vært å ta hensyn til små detaljer,” sier Flores. “Så da jeg var på showet, tok jeg hensyn til hva alle gjorde, og [for første gang] hadde jeg noen som fortalte meg hva jeg gjorde feil. I stedet for å føle meg dårlig om å få arbeidet mitt revet fra hverandre, lyttet jeg. Da det fungerte, innså jeg at jeg virkelig kunne lære og vokse av å være der. Å se store artister bli utfordret var også motiverende fordi det ikke bare var meg, det var en opplevelse jeg delte med alle andre. ”

“Ink Master” gjorde ikke bare inntrykk på Flores, hun gjorde inntrykk på den voksende serien og ble den aller første artisten som ble invitert tilbake til konkurransen. Hennes to sesonger på “Ink Master” gjorde henne til en fanfavoritt, både i dommernes øyne og hos Amerika. “Jeg hadde allerede bygd meg et navn i Miami; før showet ble jeg booket et år i forveien, sier Flores. “Men da jeg gikk på showet, fikk jeg verdensomspennende anerkjennelse, og nå har jeg folk som flyr ut fra California, Hawaii og over hele verden bare for å bli tatovert. Selv om jeg ikke vant noen av sesongene mine, følte jeg at jeg vant, og støtten jeg har fått for kunsten min er premien min. ”

Etter showet fortsatte Flores karriere bare å vokse, og hun brukte støtten til å utvide merkevaren sin i alle retninger. Først var det å åpne butikken hennes, Till the End Tattoos, og få noen av de mest kjente artistene i bransjen til å jobbe ved hennes side. Så kom det å utforske identiteten hennes som kunstner, både i og utenfor tatoveringsstudioet. “Jeg begynte å male for tre år siden,” sier Flores. “Jeg er glad der jeg er som tatovering, og jeg håper å bli kjent like mye for maleriet mitt som for tatovering.”

Flores, som mange kunstnere, bruker maleri som en flukt fra tatoveringens begrensninger. Fordi tatovering er gjort på en tenkende, pustende og bevegende person, har det mange begrensninger og krever mye presisjon. “Når jeg maler, vil jeg føle meg fri,” sier Flores. “Jeg tatoverer det kundene vil ha hele dagen, men maleprosessen min har ingen regler. I stedet for å lage linjer, begynner jeg med å sprute farger på lerretet til en form begynner å danne seg. Jeg går bare etter følelsen, noen ganger jobber jeg med et maleri i fire eller fem økter til jeg er fornøyd med fargene. ”

Selv om Flores har mye på tallerkenen som tatovering på heltid, mor, maler og rollebesetning i VH1s “Cartel Crew”, tar hun seg likevel tid til å veilede neste generasjon. Mens hun måtte stresse på egen hånd for å klare tatovering, handler hun om å sette opp den neste tatoveringsklassen for suksess. “Da jeg først begynte med lærlinger, lærte jeg dem det grunnleggende om tatovering – å holde en maskin, kaste en linje og sette inn litt skyggelegging,” sier Flores. “Nå kan jeg se hva de gjør galt de første fire eller fem sekundene. Jeg har evnen til å lære artistene mine å bli gode, ikke bare hvordan de kan lage en karriere med tatovering. Jeg lærer dem hvordan de skal strebe etter å være en prisvinnende tatoveringsmann. ”

Flores har kjempet hardt for å bevise ikke bare at hun tilhører, men at hun har det som trengs for å stå blant de store. Den typen utholdenhet kan ikke læres, og det har vært drivkraften i alle fasetter av hennes liv – som kunstner, forretningskvinne og mor. Det er ingen stopp for Tatu Baby, og det er bare et spørsmål om tid før hun overrasker oss med sin neste store satsning.

Bilder av Ronald Wayne

Bilder av Ronald Wayne